Rover Curiosity encontrou evidências orgânicas em Marte
Foto: NASA/JPL-Caltech/MSSS
Rover Curiosity encontrou evidências orgânicas em Marte

Fortes evidências de sais orgânicos foram encontradas no  solo de Marte pelo rover Curiosity, da Nasa . Cientistas acreditam que estes sais são restos químicos de compostos orgânicos que podem ter sido formados por processos geológicos ou serem restos de vida microbiana antiga. 

Segundo o UOL , a descoberta acrescenta mais evidências à tese de que já existiu matéria orgânica em Marte . Além disso, a existência de sais orgânicos apoia a ideia de que o planeta vermelho tem pelo menos alguma condição de ser habitado. Na Terra, alguns organismos podem usar sais orgânicos, tais como oxalatos e acetatos, para gerar energia.

Encontrar moléculas orgânicas , ou seus restos de sais orgânicos, é essencial na busca por vida em outros mundos. O desafio, no caso de Marte, é que, após bilhões de anos, a radiação pode ter apagado ou quebrado o que sobrou de matéria orgânica, se é que algum dia ela existiu.

"Se determinarmos que há sais orgânicos concentrados em qualquer lugar em Marte, nós vamos querer investigar mais a fundo essas regiões. Idealmente perfurar mais abaixo da superficie onde a matéria orgânica poderia ser melhor preservada", afirmou James M. T. Lewis, o geoquímico orgânico que liderou a pesquisa, publicada no Journal of Geophysical Research.

A descoberta do Curiosity ajuda a confirmar as previsões de cientistas que há décadas dizem que os compostos orgânicos em Marte poderiam estar se decompondo em sais. Segundo os especialistas, esses elementos teriam mais probabilidade de persistir na superficie marciana do que moléculas grandes e complexas, como as que estão associadas ao funcionamento dos seres vivos.

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O robô tem um laboratório químico portátil dentro de si, o SAM (Análise de Amostra em Marte, em tradução livre), que identifca as estruturas químicas contidas nas amostras de solo e rochas marcianas que o Curiosity recolhe.

Com esses dados, cientistas tentam descobrir a que tipo de moléculas maiores essas amostras podem ter pertencido no passado e o que essas moléculas poderiam revelar sobre o ambiente e a biologia em Marte. "Estamos tentando desvendar bilhões de anos de química orgânica", disse Lewis. "E nesse registro orgânico poderia haver o prêmio final: evidência de que a vida já existiu no Planeta Vermelho".

No entanto, a identificação direta, é mais difícil de ser feita com ferramentas como o SAM, que aquece o solo e as rochas marcianas para liberar gases que revelam a composição dessas amostras. O ponto é que o aquecimento de sais orgânicos produz apenas gases simples que poderiam ser liberados também por outros ingredientes no solo marciano .

Uma outra solução da Curiosity, o instrumento de Química e Mineralogia (ou CheMin), que usa uma técnica diferente para se aproximar do solo marciano, poderia detectar certos sais orgânicos se eles estivessem presentes em quantidades suficientes. Até agora, porém, nada foi registrado por essa ferramenta.

Em breve, os cientistas também terão a oportunidade de estudar o solo melhor preservado abaixo da superficie marciana. O rover ExoMars, da Agência Espacial Europeia , equipado para perfurar até 2 metros, levará um instrumento que analisará a química dessas camadas marcianas mais profundas.

Já o robô Perseverance , também da Nasa, não tem um instrumento capaz de detectar sais orgânicos, mas está coletando amostras para um futuro retorno à Terra, quando os cientistas poderão usar máquinas sofisticadas de laboratório para procurar compostos orgánicos.

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