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Projeto dos Estados Unidos pretende criar alternativa para biodiesel da soja

Diesel renovável tem vantagens logísticas sobre biodiesel da soja
National Geographic
Diesel renovável tem vantagens logísticas sobre biodiesel da soja
A partir de algas, lascas de madeira deixadas na grama e resíduos sólidos, cientistas estão procurando a matéria-prima para a produção de uma nova geração de combustíveis renováveis - uma fonte que não transforme comida em energia, e que seja abundante o suficiente para fazer uma significativa redução no mercado de petróleo.

A maior empresa de carne no mundo acha que tem a resposta. Ela tem sido congelada em suas instalações por tempo: a gordura animal.

A gigante alimentícia Tyson Foods, em parceria com a empresa de pesquisa de combustíveis sintéticos Syntroleum Corporation, abriu uma fábrica em Geismar, Louisiana, para testar a conversão de gorduras em combustível diesel renovável.

A parceria, denominada Dynamic Fuels, abriu sua fábrica em outubro do ano passado e já está produzindo 397 mil litros por dia. A empresa afirma ter capacidade para produzir até 284 milhões de litros por ano.

Além da soja
Dynamic Fuels pretende fazer um combustível muito diferente do que aquele feito à base de soja. O biodiesel de soja manteve-se caro e é controverso nos círculos de segurança alimentar. Regulamentações federais dos Estados Unidos proíbem o seu transporte através da maioria dos gasodutos existentes para evitar que ele se misture com combustível de avião.

Mas o combustível para motores diesel feito a partir de gorduras animais como sebo bovino, banha de porco, e gordura de frango - conhecido como "diesel renovável" - é distinto do biodiesel, em parte devido à forma como ele é feito.

Para fazer o biodiesel, é necessário que a gordura no óleo vegetal reaja com uma forma de álcool - geralmente metanol. Para o diesel renovável feito a partir de gordura animal, a gordura é hidrogenada pela reação do sebo com o hidrogênio sob alta pressão em alta temperatura. O resultado é uma molécula que é basicamente o puro – embora sintético – hidrocarboneto, o que significa que é quimicamente idêntico ao diesel comum –, mas sintético.

“É tudo o que tem de melhor nas moléculas do petróleo sem os nocivos", disse Jeff Bigger, vice-presidente da Syntroleum para desenvolvimento de negócios.

Os compostos nocivos do petróleo não estão presentes no diesel renovável, incluindo a benzina, que se torna um agente cancerígeno no ar quando queimado. O diesel renovável também cria muito menos dióxido de enxofre, partículas e emissões de óxidos de nitrogênio. Bigger diz que o escape tem um cheiro de cera de vela, como a parafina.

O diesel renovável é um combustível de baixo carbono, mesmo quando as emissões são medidas a partir do abatedouro, passando pela refinaria até o veículo. A Comissão de Energia da Califórnia, que mediu as emissões de uma grande variedade de combustíveis alternativos, disse que o diesel renovável tem de 58% a 80% menos emissões de gases do efeito de estufa que o diesel de petróleo.
Defensores do diesel renovável, como Bigger, dizem que ele supera o biodiesel em outras áreas também. Ao contrário do biodiesel, o diesel renovável pode ir diretamente para o oleoduto de petróleo e para a infraestrutura de refino.

"O refinamento é muito promissor", disse Gordon Schremp, especialista em combustíveis da Comissão de Energia da Califórnia. "Estes novos combustíveis podem ser misturados com os combustíveis normais e é nisto que estamos mais focados".

Diesel renovável pode ser misturado ao diesel derivado do petróleo ou biodiesel. E, de acordo com Syntroleum, ele tem uma vida útil significativamente maior que o biodiesel, medido em anos em vez de meses.

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