Por John Whitesides WASHINGTON (Reuters) - O democrata Barack Obama e o republicano John McCain iniciaram uma espera tensa pelo resultado das eleições após votarem junto com outros milhões de norte-americanos nesta terça-feira, dia em que uma impressionante batalha pela Casa Branca chegava ao fim com Obama liderando as pesquisas.

Os eleitores enfrentaram longas filas em muitos Estados decisivos como a Pensilvânia, Ohio e a Virgínia, porém não foram registrados problemas ou irregularidades graves em meio a previsões de que 130 milhões de norte-americanos votariam para escolher o sucesso do impopular presidente George W. Bush, membro do Partido Republicano.

O vencedor desta terça-feira terá vários desafios nos próximos quatro anos, incluindo em questões como recuperação econômica, as guerras do Afeganistão e do Iraque e a reforma da saúde pública, entre outros.

As urnas começaram a fechar em partes de Indiana e Kentucky às 18h (21h em Brasília), e a votação vai gradualmente se encerrando nas seis horas seguintes em todos os 50 Estados dos EUA e no Distrito de Columbia.

Obama, de 47 anos, senador em primeiro mandato por Illinois, pode se tornar o primeiro presidente negro dos EUA. As pesquisas indicam que ele deve superar McCain em Estados suficientes para alcançar mais de metade dos 538 votos do Colégio Eleitoral. Pelo sistema norte-americano, o vencedor em um Estado leva todos os seus delegados para o Colégio Eleitoral.

Já McCain, aos 72 anos, espera se tornar o norte-americano mais velho a assumir um primeiro mandato de presidente. Sua companheira de chapa, Sarah Palin, pode se tornar a primeira mulher vice-presidente do país.

Pesquisas de opinião mostraram que Obama está à frente ou empatado com McCain em pelo menos oito Estados em que Bush venceu em 2004, incluindo Ohio e a Flórida. Obama lidera confortavelmente em todos os Estados dos quais o democrata John Kerry saiu vencedor em 2004.

As bolsas do mundo todo atingiram seu maior patamar das últimas duas semanas. Já as bolsas norte-americanas viram seus principais índices subirem mais de 2 por cento enquanto os investidores respiravam com alívio devido ao encerramento da campanha eleitoral.

Analistas disseram que as cotações do mercado provavelmente já refletiam as expectativas de uma vitória de Obama. Mas se os democratas tornarem ainda mais sólido seu controle sobre o Congresso, poderá ser mais fácil para o novo governo lidar com a crise financeira.

Em Ohio, Ian Edwards, de 60 anos, disse que votou em Obama. "Muito simples", disse o presidente de uma pequena empresa de tecnologia. "Guerra ruim. Economia ruim. Reputação ruim fora do país."

Jerry Fritsch, em Scottsdale (Arizona), disse que tem sobrinhos servindo atualmente no Corpo de Fuzileiros dos EUA e que escolheu McCain devido a suas políticas na área militar. "Eu não quero ver ninguém que prejudicará os fuzileiros assumindo no principal cargo do país."

A disputa vem sendo observada de perto no mundo todo, incluindo no Quênia, onde, no vilarejo do já falecido pai de Obama, Kogelo, pessoas oravam pela candidatura do democrata e pela avó materna dele, que morreu no Havaí, nesta semana.

FILHAS ACOMPANHAM OBAMA

Obama e sua esposa, Michelle, evitaram a fila em sua seção em Chicago, onde foram votar acompanhados de suas duas filhas. Mesários e eleitores tiraram fotos e vibraram.

"Votar com minhas filhas, isso foi muito bom", disse Obama depois, quando estava a caminho de Indiana para seu último evento de campanha.

McCain, que é senador pelo Arizona, votou próximo de seu apartamento em Phoenix antes de suas últimas escalas no Colorado e no Novo México.

Buscando a maior virada da história moderna da política norte-americana, McCain disse que estava aproveitando. "Vamos trabalhar duro até que as urnas sejam fechadas", declarou.

Sua candidata a vice, a governadora do Alasca Sarah Palin, não revelou seu voto. "Eu não tenho que contar a ninguém em quem votei", disse ela a jornalistas em sua cidade natal, Wasilla, no Alasca.

CAMPANHA CONTINUA

Ambos os candidatos abandonaram a tradição e continuaram fazendo campanha no dia da votação.

Após votar, Obama fez uma última escala em Indianápolis, visitando o salão de um sindicato a fim de agradecer a seus membros pelo apoio e realizando várias ligações por telefone para os eleitores. Mais tarde, o democrata pretendia jogar basquete em Chicago, com amigos e membros de sua equipe, antes de acompanhar o resultado das eleições.

Nas últimas horas de busca por votos, os dois candidatos martelaram os temas das suas campanhas. Obama acusou McCain de representar um terceiro mandato de Bush e de estar perigosamente alheio aos problemas econômicos.

Obama assumiu a dianteira da disputa no mês passado depois de três debates e após o aprofundamento da crise financeira.

Também é esperado que os democratas aumentem sua maioria em ambas as Casas do Congresso. Eles precisam ganhar mais nove cadeiras no Senado para formar uma bancada majoritária de 60 membros, o que lhes daria a força necessária para barrar as manobras procedimentais dos republicanos.

Isso aumentaria a pressão para que os democratas cumpram promessas de campanha como encerrar a guerra no Iraque, eliminar os cortes de impostos concedidos por Bush aos mais ricos e reformar o sistema de saúde pública.

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