Muitos questionam a prática de dirigir em praias perto de Daytona Beach depois que duas crianças foram mortas neste ano

Sandy Fletcher, uma garçonete bronzeada do restaurante à beira-mar Breakers, lembra de ter visto a comoção em julho. Os salva-vidas pararam o fluxo normal de tráfego de domingo na areia dura. Sirenes soaram.

"Sabíamos que era algo ruim", disse ela. Os telefones celulares começaram a tocar. "Então eles disseram que era uma criança de quarto anos."

Menina aponta para carro que passeia na areia de New Smyrna Beach, Flórida
The New York Times
Menina aponta para carro que passeia na areia de New Smyrna Beach, Flórida
A vida de Aiden Patrick chegou ao fim minutos antes. Descalço e sorridente, o menino estava correndo em direção ao pai, quando uma caminhonete passou por cima dele. Ele foi a segunda criança morta este ano nas praias do Condado de Volusia, perto de Daytona Beach, e mais de um mês depois de sua morte, muitos moradores ainda estão muito abalados.

Mas a tradição de dirigir na praia continua. Na verdade, o que outros podem ver como um risco de que outros acidentes aconteçam, a maioria dos moradoras aqui vê como um direito de nascença, que mistura dois passatempos favoritos dos Estados Unidos no verão.

A área nunca cresceu tão rapidamente quanto os condados mais ao sul, e New Smyrna Beach, em particular – uma comunidade de cerca de 24 mil –, ainda mantém uma sensação de Flórida antiga, com suas varandas, calçadões e carvalhos cobertos com musgo.

Dentro da prefeitura, os oficiais são rápidos em dizer que o hábito de dirigir na praia começou com cavalos e buggies. Jake Baker, um planejador urbano, tem a prova: o mapa oficial de agosto de 1889 mostra que um trecho de 300 metros de largura da areia foi marcado como "Rua da Praia " e "dedicado a uma via pública".

Debates sobre a prática de dirigir na praia não são nenhuma novidade. Ao longo das décadas, vários processos foram arquivados - de ambientalistas que procuram proteger as tartarugas marinhas e de donos de imóveis de frente para o mar que reclamam os direitos de propriedade.

Frank Bruno, presidente do Conselho do Condado de Volusia, disse que as ações – juntamente com outros fatores, incluindo a chegada de areia macia vinda do sul – levaram a regulamentações mais voltadas à segurança e menos à praia para a condução.

Uma ou duas gerações atrás, quase todo o Condado de Volusia permitia carros na areia. Agora, dos cerca de 80 quilômetros de praia do condado, os veículos são permitidos em apenas 27 milhas. O Conselho do Condado de Volusia negou pedidos chorosos da família Patrick para acabar com a prática.

Em vez disso, o Conselho chegou a um acordo para colocar novas placas que dizem "Devagar – Crianças Brincando", nas rampas que conduzem às praias, além de sinais observando o limite de velocidade de 16 km/h. Bruno disse que a maioria dos moradores não tem interesse em fazer mais.

"A mudança não acontece com rapidez aqui no Condado de Volusia", disse. "Nós nos apegamos ao que temos."

A economia, reconheceu, é pelo menos em parte responsável. A cada ano, 8 milhões de visitantes vêm para as praias do condado. New Smyrna Beach tem a segunda menor taxa de propriedade do condado, principalmente, segundo os oficiais, porque suas praias atraem muitos dólares dos turistas.

* Por Damien Cave

    Faça seus comentários sobre esta matéria mais abaixo.