Com auditorias de imigração, alguns empregadores pagam caro nos EUA

Diferentemente do governo Bush, que buscava batidas ostensivas que resultavam em prisões de ilegais, atual administração defende necessidade de legalização

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David Cox estava em sua mesa, em setembro de 2009, quando sua recepcionista anunciou uma visita inesperada de uma agente especial da Imigração e Alfândega, também conhecidos como ICE. Cox é presidente-executivo da L.E. Cook Co., um criadouro familiar de plantas na sua quarta geração localizado em Visalia, na Califórnia.

A agente entregou uma carta a Cox e informou que ele tinha três dias para apresentar os formulários I-9 de elegibilidade de emprego para todos os seus funcionários. Cox disse que a agente foi "agradável e nada ameaçadora", mas ele notou que ela carregava uma arma.

A L.E. Cook foi uma das 1.444 empresas introduzidas no reforço do programa de verificação do trabalho da ICE em 2009 - quase três vezes o número de empresas auditadas em 2008. No ano passado, 2.196 empresas foram auditadas. Um representante da ICE disse que a agência não categoriza as auditorias por tipo de negócio e que a lei é aplicada em todos os setores.

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David Cox, da L.E. Cooke, uma das 1.444 empresas introduzidas no reforço do programa de verificação de empresas auditadas
"Qualquer empresa pode ser auditada a qualquer momento", disse Leon Versfeld, um advogado de imigração em Kansas. Em um caso emblemático, a fabricante de roupas American Apparel foi forçada a demitir 1,8 mil trabalhadores em situação irregular, após uma auditoria em 2009. A cadeia de restaurantes Chipotle Mexican Grill também demitiu centenas de trabalhadores desde que a sua auditoria teve início no ano passado.

Enquanto o governo de George W. Bush se concentrava em batidas ostensivas que resultavam em prisões de trabalhadores imigrantes, o governo Obama tem ido atrás dos empregadores com auditorias, teorizando que os empregadores que contratam trabalhadores não autorizados criam a necessidade da imigração ilegal.

Além disso, a Administração da Previdência Social retomou o envio de cartas de "não conferência" após um hiato de três anos. As cartas, que alertam os empregadores de que a informação sobre um empregado não coincide com as informações no arquivo da agência, haviam sido interrompidas em 2007. O objetivo principal é garantir que as contas da Previdência Social dos empregados sejam creditadas corretamente, mas as cartas também podem ser usado pela ICE para mostrar que o empregador tinha razões para acreditar que um empregado pode não ter a documentação necessária para trabalhar.

"A narrativa central da reforma imigratória gira em torno da noção de que apenas empregadores sem escrúpulos procuram mão de obra barata", disse Craig Regelbrugge, advogado e lobista da Associação Americana de Criação e Paisagismo.

Empregadores sem escrúpulos existem, disse Regelbrugge, mas ele vê mais frequentemente donos de empresas que estão apenas tentando seguir a lei. Quando um novo contratado apresenta formulários aparentemente legítimos com a documentação exigida, o empregador deve aceitá-los. Recusá-los poderia expor o proprietário a acusações de discriminação no emprego. "O empregador não é obrigado a ser um especialista forense", disse Monte Lake, um advogado de imigração, em Washington.

O resultado da aplicação mais agressiva é que mesmo os empregadores que têm seguido as leis podem ser prejudicados por uma auditoria que os obriga a demitir empregados antigos e valiosos.

Auditoria

A auditoria do criadouro de Cox revelou que 26 de seus 99 funcionários não estavam autorizados a trabalhar nos Estados Unidos. Como a ICE determinou que ele agiu razoavelmente em contratá-los, Cox não foi multado ou responsabilizado penalmente. Mas depois de confirmar que os 26 funcionários não tinham documentos autênticos, ele foi obrigado a demiti-los. Todos trabalhavam com ele entre cinco e 10 anos, e ele perdeu metade de sua equipe de brotamento, uma equipe altamente especializada no enxerto de árvores. "Aquele foi provavelmente o pior dia da minha vida", disse ele. "Eu não apenas sento em uma mesa aqui, estou realmente vou para o campo com eles".

Cox disse que por sorte a auditoria veio em meio à recessão, depois que ele já havia reduzido sua força de trabalho e estoque. Ainda assim, ele estima que seus custos subiram 10% em 2009 como resultado das rescisões. E, apesar da alta taxa de desemprego da Califórnia, substituir seus funcionários se mostrou desafiador. "Eu já entrevistei mais trabalhadores este ano do que eu nos últimos 10 anos juntos", disse Cox.

Enquanto a maioria desses trabalhadores ganha o salário mínimo de US$ 8 por hora, Cox disse que geralmente ele paga US$ 8,90 por hora para uma semana de 50 horas de trabalho. Os trabalhadores da equipe demitida ganhavam US$ 10 por hora. A remuneração inclui horas extras e seguro de saúde, além de duas semanas de férias pagas. "Se eu tivesse aumentado o salário, eu teria de fechar as minhas portas", disse ele.

Enquanto isso, após uma auditoria, a ICE não procura os trabalhadores afetados para a deportação. Isso significa que os ex-trabalhadores de Cox estavam livres para procurar emprego em outros lugares – inclusive com seus concorrentes. Cox disse saber através de seus trabalhadores restantes que os funcionários demitidos foram todos trabalhar na área.

Programa

Após a auditoria, Cox começou a utilizar o E-Verify, um programa federal que permite que empregadores confirmem a autenticidade do registro de Previdência Social de candidato a emprego e números de Green Card eletronicamente. Embora o uso do programa é obrigatório em alguns estados, a sua confiabilidade tem sido debatido e ele continua a ser voluntário na Califórnia. Um projeto de lei no Congresso que exigiria que todos os empregadores americanos usem o programa pode ir a votação ainda este mês.

O proprietário de outra empresa agrícola, na Costa Leste, pediu anonimato por estar passando por uma auditoria que resultou na perda de metade de sua força de trabalho. Ele disse que os funcionários que teve de demitir tinham entre 25 e 40 anos e estavam nos Estados Unidos de cinco a 10 anos. Muitos criaram filhos nascidos aqui. "Eles estão todos aqui e foram trabalhar para outra pessoa", disse ele.

Após as rescisões, o proprietário disse ter tido dificuldades em conseguir trabalhadores substitutos rapidamente. Ele sofreu um aumento substancial nas queixas dos clientes - de 3 para 30 por semana - e reduziu sua meta de vendas de 2011 em 15%. Entre os funcionários demitidos estavam pessoas de sua equipe de gestão, que ganhavam entre US$ 12 e US$ 15 por hora. Ele pagou suas férias e disse ter ficado incomodado com a percepção de que os empregadores como ele não têm escrúpulos e tratam trabalhadores sem documentos injustamente. "Nós fizemos tudo de acordo com as leis", disse ele. "Houve muitas lágrimas aqui".

Embora o lado humano da questão seja convincente, os empregadores devem cumprir a lei, disse Lago. Não há maneira de evitar uma auditoria ICE, mas estabelecer e manter os procedimentos corretos pode ajudá-los a sobreviver a uma. Lago recomenda que os empregadores revejam suas práticas e procurem ajuda profissional, caso não estejam bem informados sobre as exigências legais. A manutenção incorreta de registros pode levar a multas por infrações técnicas.

Se uma revisão revelar formulários I-9 incompletos, os empregadores devem preencher as informações faltantes com a data e a hora em que foram adicionadas. Lago sugere a verificação aleatória dos formulários. Certifique-se de guardar o I-9 pelo período de tempo exigido legalmente - três anos ou um ano após o empregado deixar a empresa. Os empresários devem compreender as suas obrigações, ao receber uma carta de não conferência. Lago aconselha os empregadores que recebem essas cartas a lidar com o trabalhador diretamente para garantir que um erro não tenha causado confusão, confirmando que os nomes e números foram escritos corretamente.

Assumindo que não haja erro, Lago disse que o proprietário deve instruir o trabalhador a lidar com a questão na Administração da Segurança Social e apresentar um relatório dentro de um "prazo razoável".

Documente suas ações e trate todos os trabalhadores da mesma forma, disse Lago. Se um funcionário informar que está tudo bem e você recebe outra carta no próximo ano, você sabe que não está bem. Depois disso, Lago disse, não há como se livrar quando uma auditoria ICE perguntar: "Por que você não agiu na segunda vez?"

*Por Adriana Gardella

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