Por Philip Pullella e Tom Heneghan WASHINGTON (Reuters) - Afirmando ter vindo aos Estados Unidos como amigo, o papa Bento 16 conclamou na quarta-feira os norte-americanos e seus líderes a basearem suas decisões políticas e sociais em princípios morais e a criarem uma sociedade mais justa.

Em um pronunciamento feito diante do presidente do país, George W. Bush, na Casa Branca, no primeiro dia cheio de sua visita aos EUA, o pontífice também pediu por 'esforços pacientes da diplomacia internacional para resolver os conflitos' e para incentivar o progresso no mundo todo.

'Eu venho aqui como um amigo, um pastor do Evangelho e um homem que nutre um grande respeito por esta vasta sociedade pluralista', afirmou Bento 16 em um discurso proferido após Bush ter dado as boas-vindas ao líder católico em uma cerimônia realizada na Casa Branca e que incluiu uma salva de 21 tiros.

O dirigente dos EUA citou a influência da fé na vida dos norte-americanos, algo que o papa elogiou em declarações dadas a jornalistas que o acompanharam no vôo de ida, ao cruzarem o Atlântico.

'Aqui nos EUA, o senhor encontrará uma nação que recebe de braços abertos a influência da religião no cenário público', disse Bush.

Bento 16, que celebra seu aniversário de 81 anos, não poupou elogios à sociedade norte-americana, pontuando seu discurso com referências aos pais fundadores do país -- citando a Declaração da Independência e o primeiro presidente dos EUA, George Washington.

Mas o papa não se referiu especificamente a questões como o aborto e a guerra no Iraque, em um esforço aparente para evitar qualquer colocação que pudesse dar a entender que tomava partido de alguém nas eleições presidenciais norte-americanas.

Bento 16 e Bush opõem-se ao aborto e às pesquisas com células-tronco embrionárias, mas divergem em questões como a guerra no Iraque e a pena de morte.

O papa, em seu discurso, falou bastante sobre as raízes religiosas dos EUA. 'À medida que esta nação depara-se com as cada vez mais complexas questões políticas e éticas da nossa era, tenho certeza de que o povo norte-americano encontrará em suas crenças religiosas uma fonte valiosa de idéias e inspiração', afirmou.

'A democracia só pode florescer, como perceberam os seus pais fundadores, quando os líderes políticos e aqueles a quem representam são guiados pela verdade e quando se utilizam da sabedoria calcada em princípios morais sólidos para tomar decisões concernentes à vida e ao futuro da nação', disse o papa.

Bento 16, que visitará Nova York e a Organização das Nações Unidas (ONU) como parte de sua primeira viagem aos EUA após ter sido eleito papa, é apenas o segundo pontífice da história a comparecer à Casa Branca e o primeiro em quase 30 anos.

O papa concluiu o discurso proferido ali com o famoso lema dos EUA: 'God bless America' (deus abençoe a América).

O evento na sede do governo norte-americano, realizado a céu aberto, atraiu mais de 9.000 pessoas, fazendo dessa 'uma das maiores cerimônias de boas-vindas já realizadas na Casa Branca', afirmou Dana Perino, porta-voz de Bush.

(Reportagem adicional de Patricia Zengerle, Matt Spetalnick e Jeremy Pelofsky)

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