Quase 53 mil crianças chinesas ficaram doentes por terem consumido leite em pó contaminado com a substância química melamina, segundo novos números divulgados pelo Ministério da Saúde da China nesta segunda-feira.

A imprensa local sugeriu que o novo número foi o resultado de um trabalho de checagem nos registros dos hospitais desde maio neste ano para identificar a origem da contaminação.

Cerca de 13 mil crianças continuam hospitalizadas, de acordo com o ministério. Quatro morreram. O primeiro-ministro chinês, Wen Jiabao, visitou crianças doentes nos hospitais e pediu desculpas "sinceras" pelo incidente.

"O que nós estamos tentando fazer agora é ter certeza de que nada parecido com isso se repetirá, e nós não estamos falando apenas sobre leite. Nós nunca deixaremos a mesma situação se repetir com qualquer tipo de produto", afirmou Wen, afirmando que os responsáveis pela contaminação serão punidos.


Tio de bebê contaminado exibe pacote do leite adulterado / AP

A maior parte das vítimas tem menos de dois anos de idade, e pelo menos 104 das que estão hospitalizadas se encontram em condições graves.

De acordo com o ministério, as crianças tomaram leite em pó do grupo Sanlu, onde a contaminação foi inicialmente revelada há duas semanas. Desde que o caso veio à tona, pelo menos outras 22 empresas se se tornaram suspeitas de usar a mesma substância.

Outras empresas

Produtos das marcas Yili e Mengniu, entre outros, foram retirados das prateleiras dos supermercados.

Em Hong Kong, as duas principais redes de supermercados - Wellcome e Park'n'Shop - estão agora retirando produtos da Nestlé, Dutch Lady e Mr Brown.

Um jornal local, o Apple Daily, realizou um teste em leite da Nestlé e encontrou traços de melamina. O resultado foi depois confirmado por testes do governo.

"Devido ao baixo nível detectado, o consumo normal (desses produtos) não causará grandes ameaças à saúde. No entanto, não é aconselhável que crianças pequenas consumam o leite", disse um porta-voz do Centro de Segurança Alimentar do governo chinês.

No domingo, a Nestlé disse em um comunicado que está "confiante" de que nenhum de seus produtos feitos na China esteja contaminado com melamina. A empresa disse que tem, na China, o "mesmo controle de qualidade rigoroso que tem em outros países."

Uma menina de três anos em Hong Kong foi diagnosticada com pedras no rim depois de beber dois copos de leite Yili, rico em cálcio e com pouca gordura, por mais de um ano. Os sintomas da menina foram descritos como "moderados". Outros testes estão sendo realizados no território.

Em Taiwan, um tipo de café com leite solúvel chamado de "três-em-um", que contém açúcar e leite, foi retirado das prateleiras dos supermercados.

Em Cingapura, foram encontrados traços de melamina no doce de leite White Rabbit, feito na China e a venda do produto foi interrompida.

Laticínios feitos na China também estão sendo retirados dos supermercados no Japão, na Malásia e em Brunei.

A melamina, que é normalmente usada na fabricação de plástico, mas pode ser adicionada a laticínios para fazer os níveis de proteína parecerem mais altos do que realmente são.

Especialistas dizem que o consumo de pequenas quantidades da substância não é prejudicial, mas o uso contínuo pode causar pedra no rim e insuficiência renal, especialmente entre os mais jovens.

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