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Cidade tenta provar existência de pumas nos EUA

BLACKSTONE, Virgínia - Como muitos moradores da pequena cidade de Blackstone, Virgínia, Mary Elizabeth Goodwyn já não sai à noite.

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Goodwyn, 81, gostava de passar algumas horas de sua noite debaixo de uma árvore do jardim, mas isso foi antes de pumas serem vistos em Blackstone - pelo menos no jornal local.

Desde 2003, o jornal Courier-Record veiculou pelo menos 15 histórias de pessoas que viram pumas na cidade e região de 16 mil hectares da base da Guarda do Exército Nacional.

Autoridades da vida selvagem dizem que exceto por uma população de 100 pumas localizada na Flórida, o felino (também conhecido como gato da montanha e pantera) foram exterminados nos Estados Unidos até 1900.

Eles dizem que as pessoas que viram os animais provavelmente confundiram alguma espécie de cachorro ou gato do mato com o animal.

"Eu acho que muitas pessoas estão rindo disso tudo e isso me incomoda porque as pessoas que  moram aqui são muito boas e não são loucas", disse Billy Coleburn, editor do jornal e responsável pela maioria das histórias.

Como prefeito da cidade de 3.700, ele também precisa encontrar uma saída para acalmar os temores da população.

Desde 1900, apenas 64 encontros com pumas foram confirmados no oeste dos Estados Unidos fora da Flórida, apesar de milhares terem sido reportados, disse Mark McCollough, biólogo de espécies em extinção do Serviço de Vida Selvagem dos EUA.

"As pessoas veem um animal correr rapidamente pela estrada diante delas e acreditam que se trata de um puma, mas muitos destes relatos não são corretos", disse McCollough.

Mark Dowling, co-fundador da Rede Puma, uma organização de pesquisa, chama isso de "mania do gato da montanha", quando um encontro gera outros.

O tamanho de um animal pode ser confuso à distância, disse Dowling.
Sua organização geralmente recebe fotos de gatos domésticos que as pessoas dizem acreditar ser um puma.

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