Por Nick Carey FORT MADISON, EUA (Reuters) - Fortes chuvas provocaram o alagamento de terras cultivadas e estradas e também ameaçam provocar o transbordamento de diques que nesta quarta-feira estão no limite de sua capacidade por causa das cheias do rio Mississippi, no centro dos Estados Unidos. As inundações estão empurrando os preços do milho para um elevado recorde.

As enchentes que estão alagando amplas áreas das fazendas da região do cinturão do milho e as seguidas chuvas de primavera alcançaram a mais importante via fluvial do país, desencadeando um esforço desesperado de voluntários para aumentar a proteção dos diques.

Vastas extensões de terras cultivadas ficaram inundadas.

Estima-se que 5 milhões de acres de terras cultivadas foram destruídos, inutilizando sua produção este ano.

'Não temos mais condições de aguentar novas chuvas', disse Steve Cirinna da Agência de Gerenciamento de Emergências no Estado de Iowa. 'Se chover, a água não tem mais para onde ir e provavelmente teremos inundações repentinas. Se continuar seco, poderemos resolver isto, caso contrário não será bom.'

O Corpo de Engenheiros do Exército dos EUA estimou que 26 diques que protegem cerca de 285.000 acres de terra agriculturável de primeira qualidade já estão com elevado nível de água e com alto risco de transbordarem.

'Esses diques foram projetados para resistir a uma tempestade, mas não do tamanho desta que atingiu a região agora', disse o general Michael Walsh, da corporação do Exército, ao programa Today da rede NBC.

'Nós realmente precisamos investir na infra-estrutura deste país e certamente também nos diques,' afirmou ele.

Os Estados de Iowa e de Illinois produzem um terço de todo o milho e soja dos EUA. Portanto, os danos potenciais às lavouras destinadas à alimentação do gado, produção de combustíveis renováveis como o etanol e de amido e óleo comestível fizeram com que os preços das commodities atingissem níveis recordes.

Dezenas de milhares de pessoas foram retiradas de suas casas, ou mesmo forçadas a deixá-las, por causa da pior inundação de Iowa. Também houve remoções de moradores de áreas afetadas nos Estados de Indiana, Wisconsin, Illinois e Minnesota.

Alguns diques transbordaram ou estão sobrecarregados em Cedar Rapids, em Iowa, onde os moradores tinham sido autorizados a voltar recentemente a áreas de onde as águas do Rio Cedar haviam começado a baixar.

No Rio Mississippi, os esforços continuam intensos tanto nas margens que ficam do lado de Iowa como de Illinois. Os moradores procuram erguer barragens para se proteger de novo aumento no nível do rio previsto para esta semana.

Terras cultivadas e várias estradas ficaram submersas na terça-feira depois que um dique se rompeu na cidade de Gulfport, no Illinois.

(Reportagem adicional de Lisa Shumaker, Peter Bohan e Christine Stebbins em Chicago; Debbie Charles em Washington)

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