Por Michael Perry SYDNEY (Reuters) - Foram encontrados na Austrália os fósseis de três novas espécies de dinossauros, incluindo um dinossauro carnívoro maior que o Velociraptor, visto nos filmes Jurassic Park - Parque dos Dinossauros, sugerindo que a Austrália pode ter um passado pré-histórico mais complexo do que se imaginava.

Os dois dinossauros herbívoros e um carnívoro, os primeiros grandes dinossauros encontrados desde 1981, foram descobertos em Queensland e datam de 98 milhões de anos atrás, meados do período cretáceo.

"Esta descoberta não apenas nos traz dois espantosos gigantes de pescoço longo da antiguidade do continente australiano, como nos anuncia nosso primeiro predador realmente grande", disse na sexta-feira o paleontólogo John Long, diretor de ciência do Museu Victoria.

O paleontólogo Ben Kear, da Universidade La Trobe, em Melbourne, disse que a descoberta vai abrir caminho para novos estudos sobre os dinossauros australianos e seus ambientes.

"A Austrália é um dos grandes lugares pouco explorados em nossa compreensão atual da vida na Era dos Dinossauros", disse Kear.

Até agora, o registro de fósseis de dinossauros encontrados na Austrália era muito pobre em comparação com a América do Norte, América do Sul e África.

Os novos dinossauros foram desenterrados em escavações feitas em Winton, no sertão de Queensland, pelo Museu de Queensland e o Museu da Idade dos Dinossauros Australiana.

GARRAS CORTANTES

O dinossauro terópode carnívoro ganhou o nome de Australovenator (e ao apelido de Banjo, em homenagem ao poeta australiano Banjo Patterson), e os dois saurópodes herbívoros foram batizados de Wintonotitan e Diamantinasaurus.

"Banjo era leve e ágil. Ele era capaz de correr mais que qualquer presa em áreas abertas", disse Scott Hocknull, autor principal da descoberta dos dinossauros, divulgada na sexta no site PLos One (www.plosone.org/home.action).

"Sua característica mais marcante eram três garras cortantes em cada mão. Banjo era diferente de alguns terópodes que tinham braços pequenos, como o T. Rex. Seus braços eram suas armas principais. Ele era o Velociraptor americano, mas muitas vezes maior e mais apavorante do que este", disse Hocknull.

"Banjo" lança luz sobre a ascendência dos maiores dinossauros carnívoros de todos os tempos, os carcarodontossauros, um grupo de dinossauros que se agigantou, como o Giganotossauro, disse ele.

Os dois dinossauros herbívoros são tipos diferentes de titanossauro, o maior tipo de dinossauro que já existiu.

O Wintonotitan era um animal alto que pode ter ocupado um nicho semelhante ao das girafas, enquanto o robusto Diamantinassauro era mais semelhante a um hipopótamo.

Dois dos dinossauros foram encontrados juntos, soterrados num olho d'água de 98 milhões de anos de idade.

Hocknull disse que centenas de outros fósseis encontrados na escavação ainda terão que ser preparados e que há mais material a ser escavado.

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