A Nasa lançará na próxima segunda-feira o ônibus espacial Atlantis até o Hubble, o telescópio espacial que revolucionou a astronomia, para uma missão complexa e de alto risco, que busca multiplicar a potência do instrumento e prolongar seu funcionamento por pelo menos mais cinco anos.

Esta é a quinta e última visita de manutenção, reparo e modernização do primeiro telescópio espacial colocado em órbita em 1990.

"Se conseguirmos o Hubble será mais potente e mais forte do que nunca e funcionará pelo menos até 2014", explicou a imprensa Ed Weiler, diretor de missões científicas da Nasa.

Hubble ficará assim plenamente operacional enquanto espera a chegada, em 2013, de seu sucessor, o James Webb Space Telescope, capaz de remontar até o "Big Bang" que marcou o nascimento do universo há 13,7 bilhões de anos.

O lançamento do Atlantis, com sete astronautas a bordo, está previsto para as 14H01 local (18H01 GMT) no Centro Espacial Kennedy, em Cabo Cañaveral, Flórida, para uma missão de onze dias.

A Nasa dispõe de apenas três dias para lançar o ônibus, já que, entre 13 e 22 de maio, a decolagem é impossível porque choca com o calendário da Força Aérea.

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