Um astronauta chinês se tornou neste sábado o primeiro de seu país a fazer uma caminhada espacial. Imagens transmitidas em cadeia nacional na China mostraram Zhai Zhigang, de 42 anos, fora da cápsula da nave espacial agitando uma pequena bandeira chinesa.

Zhigang ficou fora da cápsula durante 15 minutos enquanto os outros dois astronautas permaneceram dentro da nave.

O exercício foi considerado chave para a ambição chinesa de construir uma estação orbital nos próximos anos.

"Estou me sentindo bem. Aproveito para saudar o povo chinês e os outros povos do mundo", disse ele ao sair da nave.

Zhai estava vestindo um traje especial que teria custado até US$ 40 milhões.

Durante o "passeio espacial", ele ficou ligado à cápsula por um cabo umbilical.

Programa espacial
A China lançou sua terceira missão tripulada ao espaço na quinta-feira. O foguete Longa Marcha 2-F decolou da base de Jiuquan, província de Gansu, noroeste da China, carregando a nave Shenzhou VII para uma jornada que durou cerca de 70 horas.

Essa foi a terceira missão espacial tripulada, mas a primeira a realizar uma caminhada pelo espaço.

Durante o tempo que passou no espaço, a Shenzhou 7 orbitou a 343 quilômetros de distância da Terra numa trajetória quase circular, segundo o jornal estatal China Daily.

A China é o terceiro país a enviar astronautas ao espaço, após os Estados Unidos e a Rússia, e é justamente graças à cooperação com os russos que Pequim obteve tecnologia espacial.

A Rússia cedeu à China em 2004 13 trajes espaciais próprios para a caminhada espacial.

Por envolver uma caminhada no espaço, a missão Shenzhou 7 enfrenta dificuldades técnicas nunca vistas antes e a ajuda russa foi crucial, afirmou o porta-voz da agência espacial chinesa, Wang Zhaoyao.

Segundo Wang, com a ajuda russa os chineses conseguiram desenvolver o traje em apenas três anos e meio, quando levariam pelo menos oito anos se estivessem pesquisando sozinhos.

A missão atual marca o encerramento da primeira fase do programa espacial da China, que tem três etapas.

A primeira etapa é enviar astronautas ao espaço. A segunda é acoplar espaçonaves para formar um laboratório e a terceira é construir uma estação espacial.

A próximas missões, Shenzhou 8 e 9, deverão ajudar a montar um laboratório espacial em 2010.

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