Com muitos estudantes de pós-graduação do Exterior, alunos americanos de graduação reclamam que não conseguem entender assistentes de ensino

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Em Atenas, Ohio, centenas de homens e mulheres trabalham colocando seus dedos em réplicas da boca humana ou tentando falar enquanto observam suas próprias línguas no espelho ou enquanto sobem e descem escadas. Eles são estudantes estrangeiros de graduação na Universidade de Ohio que passam até duas horas por dia aprendendo a falar de forma que seus colegas e estudantes americanos possam entendê-los. Muitos deles passam mais de um ano no programa e eles não estão autorizados a dar aulas até que seus instrutores de inglês digam que estão prontos.

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É uma queixa comum entre milhões de alunos de universidades de pesquisa dos Estados Unidos: um aluno de mestrado ou doutorado do exterior, contratado também para ser assistente de ensino, cujo sotaque é muito forte para que os estudantes de graduação consigam entender o que diz. E é uma questão que muitas universidades estão levando cada vez mais a sério, usando um melhor conjunto de ferramentas, do que em anos anteriores.

Professora de linguística treina alunos estrangeiros a perder sotaque na Universidade de Ohio
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Professora de linguística treina alunos estrangeiros a perder sotaque na Universidade de Ohio

"Normalmente são estudantes cuja leitura e escrita em inglês é excelente, mas a quem os americanos têm dificuldade em compreender, e isso exige muito trabalho", disse Dawn Bikowski, o diretor do Programa de Melhoria do Idioma Inglês na universidade.

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Em universidades americanas, um em cada seis estudantes de pós-graduação vem de um outro país - cerca de 300 mil deles são da China e da Índia, de acordo com o Instituto de Educação Internacional. No campo de ciência e tecnologia, os estrangeiros representam quase metade dos estudantes de pós-graduação.

Os estudantes da China e de outros países da Ásia Oriental são como Xingbo Liu, uma estudante de pós-graduação em nutrição na universidade, que disse que fez aulas de inglês quase toda sua vida.

"Mas nós só aprendemos a ler e escrever", disse, "e como escolher a resposta certa em um teste de escrita."

Briju Thankachan e a mulher Betsy Briju, da Índia, usaram o programa NativeAccent para melhorar comunicação na Universidade de Ohio
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Briju Thankachan e a mulher Betsy Briju, da Índia, usaram o programa NativeAccent para melhorar comunicação na Universidade de Ohio

Universidades se preocupam não apenas com a capacidade dos estrangeiros de se integrar como alunos e professores, mas também com a sua capacitação para que possam "competir de igual para igual no mercado de trabalho quando se formarem."

Estudantes de pós-graduação requerem uma atenção especial, pois sua exposição à cultura e educação americana pode ser muito restrita, disse Julia Moore, diretora do Programa de Língua Inglesa da Universidade Northwestern, com "amigos, colegas, companheiros de quarto e mentores até mesmo professores que muitas vezes falam suas línguas."

Candidatos estrangeiros devem apresentar determinada pontuação em testes padronizados sobre os seus conhecimentos de inglês para entrar em universidades americanas. Em um passado não muito distante, isso quase sempre significava um exame escrito. Mas funcionários da universidade disseram que os testes atuais, que incluem componentes orais, oferecem uma ideia muito melhor das aptidões dos candidatos em relação à língua.

O teste mais comumente utilizado pelas instituições americanas, o Teste de Inglês de Língua Estrangeira, ou TOEFL, acrescentou uma parte falada, em 2005, quando passou a ser realizado online. A empresa que produz o exame, a ETS, disse que 98% das pessoas que fazem o teste hoje respondem a versão da Internet, que inclui a parte de audição e expressão.

Como mais uma tentativa de melhorar o sistema, os professores disseram que programas de software cada vez mais sofisticados analisam e criticam a fala. Um programa, o NativeAccent, que foi disponibilizado há três anos atrás, foi adotado por mais de 100 universidades.

O problema de compreensão está longe de ser resolvido. Mesmo em uma instituição como a Universidade de Ohio, com um programa de ajuda muito bem estruturado, estudantes disseram que eventualmente se deparam com assistentes de professores cujo sotaque é difícil de entender.

Os alunos são enviados para praticar sua fala em laboratórios de informática, usando o software de análise de discurso, e - possivelmente o exercício menos popular entre os estudantes – uma gravação de áudio ou vídeo de si mesmos falando. Eles têm que transcrever as gravações na íntegra, com cada pausa, repetição ou "hum" falado.

"Eu gosto e eu odeio isso", disse Xuan Ele, um estudante de sociologia de 24 anos de idade. "Toda vez, eu me sinto como um idiota. Mas é útil ".

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