Crocodilo gigante perambulava junto com os dinossauros

Apelidado de crocodilo-escudo, réptil tinha placa de pele espessa no crânio e viveu há 95 milhões de anos

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Ilustração mostra como teria sido a aparência do crocodilo-escudo, há 95 milhões de anos
Um novo estudo relata que um crocodilo gigante, que possuía na fronte uma placa saliente de pele espessa, viveu entre os dinossauros.

Os pesquisadores vêm chamando o réptil de Shieldcroc (do inglês: crocodilo-escudo). Ele viveu há aproximadamente 95 milhões de anos, durante o período cretáceo.

Um espécime parcial sugere que o crânio media 1,5 metros, afirmou Casey M. Holliday, paleontólogo da Universidade do Missouri que liderou o estudo.

"O corpo de um animal com uma cabeça grande assim deveria medir entre 7,6 e 10,6 metros", afirmou.

Os crocodilos atuais são muito menores, quase nunca ultrapassando os 6 metros.

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Sinais dos vasos sanguíneos no crânio fossilizado sugerem a presença de uma grande placa protetora na fronte do crocodilo.

"Era um ponto espesso do crânio, usado como sinalização para o sexo oposto ou contra os adversários", afirmou Holliday.

As descobertas realizadas por Holliday e Nick Gardner, estudante de graduação da Universidade Marshall, em Huntington, na Virgínia do Oeste, estão publicadas no periódico PLoS One.

O fóssil foi descoberto pela primeira vez no Marrocos, e em seguida vendido para o Museu Real de Ontário, em Toronto, onde o crânio será exibido este ano.

O Shieldcroc é o ancestral africano mais remoto do crocodilo moderno, afirmou Holliday.

Durante o período cretáceo havia muito mais espécies de crocodilos que nos dias de hoje, afirmou Holliday, complementando que a descoberta de espécies antigas pode ajudar a explicar a razão pela qual alguns deles foram extintos, enquanto outros sobreviveram.

"Estamos descobrindo que os crocodilos não moravam apenas na água, mas também habitavam em terra e que não apenas caçavam animais, mas também se alimentavam de plantas", afirmou Holliday. "Os crocodilos operavam todo um conjunto de nichos que eles não conhecem atualmente", afirmou.

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