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O governo dos Estados Unidos vai permitir que produtores de alimentos comecem a tratar espinafre fresco e alface com uma pequena quantidade de radiação, suficiente para matar a bactéria E. coli e outros germes perigosos, uma decisão de segurança importante em meio ao aumento nos casos de transmissão de algumas doenças em produtos frescos.

Carnes tratadas com radiação estão no mercado há anos, particularmente a carne moída, esconderijo preferido para a bactéria E. coli. Temperos também podem ser irradiados. No entanto, há uma preocupação que tratar folhas verdes com raios X ou outras formas de radiação poderia deixá-las murchas. Isso não acontece com as tecnologias modernas.

A Food and Drug Administration (FDA) determinou que a irradiação pode, de fato matar, os germes que causam a infecção alimentar e até mesmo prolongar o tempo de vida das verduras sem comprometer a segurança e os valores nutricionais do espinafre e da alface. A nova regulação entrou em vigor na sexta-feira passada.

"O que isso faz é dar aos produtores e processadores mais uma ferramenta para fazer essas commodities mas seguras e proteger a saúde pública", disse Laura Tarantino, diretora do departamento de segurança alimentar da FDA.

A Associação de Manufaturas de Produtos Alimentícios pediu inicialmente à FDA a expansão do uso da radiação para muitos tipos de produtos, há muitos anos. Mas no início de 2006 o surto de E. coli de espinafre, que matou três pessoas e contaminou outras 200 e os recalls de alface levaram o grupo industrial a pedir que o FDA decidisse sobre a segurança de verduras antes.

O FDA ainda está considerando quais produtos podem ser irradiados. Os próximos produtos mais prováveis que passarem pelo processo são os tomates e pepinos, recentemente colocados no centro das atenções do país devido ao surto de salmonela. No entanto, dúvidas surgem porque a E. coli é bastante sensível à radiação, diferentemente da salmonela, que poderia necessitar de mais radiação. O uso mais provável será em verduras ensacadas: o pacote inteiro pode ser submetido ao processo depois de selado, evitando o risco de recontaminação.

AP/AE